苹果与adobe的争吵-网站制作HTML5的视频格式之争

下一代的网页语言HTML5,提供了一个video标签。它允许开发者直接将视频嵌入网页,不需要任何第三方插件(比如 Adobe公司的Flash)就能播放。 这当然是一大进步。

但是,有一个核心问题,却没有得到解决。HTML5没有规定,浏览器到底应该播放哪一种格式的视频。浏览器厂商可以自行选择支持的格式。

现在,最流行的视频格式是H.264。它有很多优点,编码后生成的视频文件,体积较小,画质也不错。蓝光技术(Blu-ray)就采用这种格式,眼下几乎所有的高清摄像机----不管民用的还是商业的----都使用它。互联网上的在线视频播放,采用它的比例也正在不断上升。

不过,H.264是一种专利视频格式。它的专利被一家MPEG-LA公司控制。
这家公司专门负责管理与H.264有关的"专利池"(patent pool)。所谓"专利池",就是指好几家公司把各自的H.264专利放在一起,组成一个"池"。其他人如果要使用H.264,就必须向"池"的管理公司申请许可,一旦获得了许可,就可以使用"池"中的所有专利。

这就是说,MPEG-LA公司是H.264的实际管理者和收费者。任何支持播放H.264视频的DVD播放机、蓝光播放机、摄像机或者别的设备,都必定有一张MPEG-LA颁发的许可证。

目前为了推广H.264,MPEG-LA规定,只要你的视频用于互联网上的免费播放,就可以无偿获得使用许可证。这就是为什么YouTube可以免费使用MPEG-LA许可证的原因。而像Netflix这样的付费收看公司,就得不到这种优惠了。

MPEG-LA的这种促销政策,并不会永远不变。当前的H.264免费许可证,将于2010年12月31日当期。那么,从2011年1月1日起,MPEG-LA会不会向YouTube、甚至向嵌入H.264视频的个人网站收费呢?完全存在这种可能。专利使用费会是多少?谁也不知道,这由MPEG-LA说了算。另一种可能是,MPEG-LA为了进一步推广H.264,继续保持免费政策,等到2、3年后,它一统市场了,再开始收费。到了那时,如果大多数公司都依赖这种格式,那么它们就别无选择,只能向MPEG-LA交钱。

一些人对这种情形,感到担忧和不满。他们决定自行开发一种没有专利的视频格式,生成的文件体积要与H.264相仿,画质也要差不多。这种格式就叫做Theora。

Theora的主要开发者,也是Ogg Vorbis([译注] 一种开源的、无专利的音频压缩格式)的开发者。Theora的基础是On2 Technologies公司开发的VP3视频格式。本世纪初,On2公司将VP3放入了公共领域。Theora对VP3做了大量改进,并且在开发过程中非常小心,避免触犯到任何现存专利。结果,我们就有了一种任何人都可以免费使用、不用担心专利问题的视频格式。

听上去很欢欣鼓舞,对不对?但是为什么大家还在用H.264,还不是抛弃它呢?
这里有几个原因。

第一个原因。没有一家实体公司来承担Theora的专利责任,用户必须自己负责。万一将来有人起诉Theora侵犯了某某专利,用户很可能必须自己掏钱打官司。所以,业界有一种广泛的担心,现在之所以没人起诉Theora,并不是这些人不想起诉,而是要等到某一家大型公司开始采用Theora以后,有可能出现高额的专利赔偿金时,他们再来起诉。最近,苹果公司的CEO乔布斯,就公开表达了这种看法。

不过,话说回来,这么多年来,一直有人在威胁Theora,但是从来没人真的起诉。部分原因可能确实是Theora目前还没有重量级使用者,敲诈不到足够的金钱。不过,很多人相信还存在另一种原因,那就是这些"黑暗中的威胁者"害怕闹上法庭以后,万一法庭最后判决Theora胜诉,不存在任何专利问题,那么MPEG-LA公司的大麻烦就来了。因为大家可能就不会再付给它专利费了,而是放心地改为使用Theora了。
第二个原因。一些主要的大公司,本身就是MPEG-LA"专利池"的所有者,比如苹果公司和微软公司。它们各自拥有一些H.264专利,可以从推广H.264中赚到钱,Theora的普及将对它们的利润产生不利影响。所以,苹果公司的Safari浏览器和微软公司的IE浏览器,完全不支持Theora。

第三个原因。有一种观点认为,Theora生成的视频质量不如H.264。早期的Theora 1.0,确实效果不好;但是Theora 1.1 已经被证明,效果不逊于H.264,尤其是在低码率的情况下。对Theora的怀疑,导致基于Theora的硬件解码器非常少。这一点对Theora的打击很大。因为H.264解码芯片随处可见,苹果公司的每一台iTouch、iPhone、iPad里面都有,进一步说,过去5年中全世界生产的几乎每一台摄像机都支持H.264硬解码。

现在,再回过头谈HTML5和它的video标签。

开源浏览器Firefox和KHTML,没有资源去购买H.264许可证。因此,它们原生不支持H.264格式的视频,除非用户自己安装第三方插件。而微软公司和苹果公司则是完全不支持Theora,只支持H.264。

这意味着,未来的HTML5网页,不存在一种通用的视频格式。也就是说,HTML5网站开发者必须为同一个视频,准备两个格式的版本,一个是H.264,另一个是Theora。不过,开发者还有另一个选择,就是要求用户安装第三方插件。

猜猜看,大多数开发者会怎么做?他们很可能什么也不做!保持现状不就行了,让用户继续用Flash观看视频吧,什么麻烦都没了。

等一等!苹果公司已经宣布放弃Flash了。它的iPad、iPhone和iTouch,不支持任何形式的Flash。想在这些设备上播放视频的开发者,不得不求助于HTML5的video标签。

解决方案是什么?

我想大多数开发者会选择做一个浏览器"嗅探",专门为苹果公司的设备提供一个H.264格式的视频,其余的设备则显示一个Flash播放器,里面也可以播放这个H.264格式的视频。所以,Flash和H.264成了赢家,Theora和开源软件成了输家,这真是一个令人悲哀的结果。

我们也许有机会避免这种结局。
去年,Google收购了On2 Technologies,并且计划把On2的VP8格式开源。 VP8和VP3是同一个体系的视频格式,这意味着它和Theora有亲缘关系。但是,VP8比VP3高出5个版本,这意味着它的效果应该好于Theora。那么,我们就会有一个更好的开源格式,它的背后是一家真正的大公司(Google)在支持。此外,全世界最大的视频网站Youtube,归Google所有,毫无疑问,它会采用VP8。因此,有了这些因素,我们就可能在今后几年中,看到VP8格式的视频飞速增长,把Theora和H.264都甩在身后。
不过,我的预测是,将来的互联网上,各种视频格式都有一席之地。Theora将继续得到开源浏览器(比如Firefox)的支持,苹果公司和微软公司将不断推进H.264,Google将尝试在YouTube上使用VP8。但是,Google也会被迫保留H.264和Flash格式的视频,这是为了支持苹果公司的设备和历史遗留下来的不支持HD视频的设备。

我们很希望,Google把VP8放入公共领域。那样的话,Xiph就能利用VP8,做出Theora 2.0。然后,Firefox、 WebKit和Opera都开始支持Theora 2,YouTube也开始把它的视频转为VP8/Theora 2兼容格式,而Flash也将升级支持Theora 2。那么,只剩下苹果公司一家,它要么也支持Theora 2,要么只能开一个自己的视频分享网站,因为它的iPhone用户到时将无法收看Youtube。

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